Timo van der Veen: “Openheid zit in het DNA van Whayle”

Op een congres in 2017 gaven Timo van der Veen en Peter van Dam een presentatie over data en analytics. Dit bleek de start van hun samenwerking en oprichting van Whayle, een business analytics en consulting bedrijf. Vandaag spreken we één van de oprichters, Timo van der Veen, over zijn ervaringen, lessen en ambities.

Hey Timo! Hoe gaat het met je?

Goed! Ik ga bijna op vakantie, heb het druk gehad afgelopen tijd, en kijk er naar uit om veel te lezen. Vooral boeken over filosofie spreken me aan. Het boek “The orders of nature” neem ik mee.

Heb je één specifieke filosofie of filosoof waarin je voornamelijk geïnteresseerd bent?

Ik ben groot fan van Bertrand Russell, een beroemde filosoof, die een nobelprijs heeft gewonnen. Wat ik gaaf vind aan Bertrand Russel is zijn veelzijdigheid in denken en doen. Hij was niet alleen een briljant wiskundige, historicus, filosoof en wetenschapper, maar heeft als activist ook gestreden voor het vrouwenkiesrecht en tegen kernwapens.

We gaan even terug naar Whayle. Je bent sinds 2017 co-founder van Whayle, samen met Peter. Kan je me iets meer vertellen over waar jouw passie voor ondernemen vandaan komt?

Ik haal veel energie uit het creëren van dingen. Toen ik Peter ontmoette bij a.s.r. waren we water en vuur. Juist deze tegenstelling in onze karakters heeft tot iets heel moois geleid toen we elkaar eenmaal wisten te vinden. Als je samen resultaten boekt dan zie je steeds meer mogelijkheden en pak je kansen. 

Je hebt het over ‘water en vuur’. Ik kan me voorstellen dat Peter meer van de oude stempel is en de opkomst van moderne technologie echt met eigen ogen heeft meegemaakt. Jij bent van een jongere generatie. Speelde dat verschil mee in jullie samenwerking?

Onderliggend speelt dat misschien een rol, maar dat manifesteert zich voornamelijk in het feit dat Peter een andere perceptie heeft en een andere taal spreekt. Dat was te merken doordat hij abstracte termen gebruikt. Ik weet nog goed dat Peter ooit zei dat hij “een boekje” wilde zien. Ik begreep daar toen niets van “ik wil gewoon alles kunnen zien”, voegde Peter daar nog aan toe. Ik had specifiekere taal nodig. Dit leidde tot onbegrip bij Peter en tegelijkertijd ontstond bij mij de wens om flexibiliteit te ontwikkelen om snel naar een ander inzicht te kunnen switchen. Toen creëerden we ons eerste concept en vanaf dat moment bouwden voort op hoe we dit konden verbeteren.

Een mooie anekdote die onze verschillen laat zien is toen Peter aan mij vroeg of ik wel eens een Schade Aangifteformulier van een verzekeraar had gezien. Ik zei “nee”, en ik vond dat ook niet relevant, want ik kon precies de gegevens die in zo’n formulier staan zien in mijn database. Voor Peter echter was dit essentieel, omdat hij wilde dat ik begréép wat die velden betekenden. Dit is de kern van de dienstverlening van Whayle: we zitten op dit moment diep in het veld van arbeidsongeschiktheid en verzuim. Mensen kunnen wel werken met data, maar net zoals bij de filosofie van de kennis, gaat het om dat je weet waar data vandaan komt en de context begrijpt, dat is onze domeinexpertise.

Na verloop van tijd had ik een inzicht geproduceerd: een code die data produceerde en goed werkte. Peter zei: “dit klopt niet”. Volgens hem weerspiegelden de uitkomsten niet de realiteit. Ik liet zien wat er in de database stond en Peter zag direct dat de resultaten niet klopten. Een belangrijk moment waarop we onze aanpak hebben herijkt:  we gaan niet alleen de database weergeven, maar zodra we incorrecte velden zien, zullen we zelf de velden aanpassen door de resultaten af te leiden van andere variabelen. Op die manier kom je dichterbij de feiten en neem je niet alleen mee wat er in het systeem staat. Dit is de domeinexpertise die we bij Whayle uitdragen. Het gaat niet alleen om de data science en de systemen, het gaat om het grotere geheel en het verhaal van de data.

Zodat jullie een realistischer beeld krijgen van de werkelijkheid?

Je probeert uiteindelijk een weerspiegeling te geven van de realiteit, die in principe altijd incompleet is. Bovendien is heel veel data vervuild, door verkeerde input of fouten in systemen. Binnen Whayle is één van onze uitgangspunten dat je ervoor zorgt dat datgene waarmee je werkt, de realiteit zo goed mogelijk weerspiegelt.

Je bent nu vier jaar bezig met Whayle. Jullie zijn op dit moment hard aan de weg aan hettimmeren om Whayle uit te breiden. Wanneer ben je als ondernemer gelukkig?

Ik ben op dit moment gelukkig. Waar het mij uiteindelijk om gaat is een mooi bedrijf opbouwen, ongeacht wat het me financieel oplevert. Het is fijn om zonder geldzorgen te kunnen leven, maar uiteindelijk wil ik werken met leuke mensen en interessante dingen doen, That’s it.

Heb je de afgelopen jaren lessen geleerd die je graag zou willen meegeven?

Ik heb zoveel geleerd, maar ééntje geef ik alvast mee: “het is heel belangrijk om open te blijven staan in discussies met andere mensen en je te blijven interesseren in andermans perceptie zonder daar teveel emoties aan te verbinden. Dan kom je verder. Dan kan je zaken gaan zien op een andere manier. Vooral voor jonge mensen is dat  een grote uitdaging! Zij missen nog zoveel context en hebben het nodig om open te staan voor andere percepties om hun horizon te kunnen blijven verbreden. Die openheid zit in ons DNA bij Whayle.

Sarah Bronkhorst
Sarah Bronkhorst

Wanneer Sarah zich in een koffiesalon voorbereidt op haar interview met de burgemeester van Amsterdam, raakt ze toevallig in gesprek met Peter van Dam (CEO Whayle). Wie die ochtend aan wie de juiste vragen stelde doet er niet toe. Er is direct een klik. Sarah hoeft dan ook niet lang na te denken en antwoordt ‘ja’ op Peters vraag of ze als freelance Chief Editor de ogen en oren van Whayle wil worden.

Sinds haar ja-woord, tekent Sarah haarfijn de interessantste verhalen op uit de monden van collega’s en opdrachtgevers. Haar vlotte pen vertaalt complexe informatie ogenschijnlijk moeiteloos naar snackable content. Waardoor steeds meer mensen steeds beter snappen wat we bij Whayle bedenken, opleveren én voor onze klanten oplossen.

Sarah studeert Politicologie, Psychologie, Recht en Economie aan de UvA. Haar curriculum vitae is even lang als indrukwekkend. Ze werkte bijvoorbeeld als interviewer bij Room for Discussion, het spraakmakende interview-platform van de UvA. Ook schreef ze scripts voor De Kiesmannen (Nationale Verkiezingsshow). Onze communicatieve alleskunner laat binnenkort nog meer van zich horen in een nieuwe serie podcasts.

Niets meer missen?

Ontvang elke maandagochtend het beste van Whayle in je mailbox.

Gerelateerde insights